Comcast y Charter pueden precisar un nuevo enfoque a medida que se estanca el crecimiento de la manada ancha

Brian Roberts, director ejecutivo de Comcast (izq.), y Tom Rutledge, director ejecutivo de Charter Communications

Drew Angerer | imágenes falsas

Comcast y Cartalas dos compañías de cable más grandes de EE. UU. tienen problemas con el crecimiento de la banda ancha.

Como decenas de millones de estadounidenses cancelaron sus suscripciones de televisión por cable durante la última década, la industria del cable se centró en el negocio más rentable de vender Internet de banda ancha.

Ahora, la cantidad de hogares de EE. UU. que pagan a Comcast y Charter por Internet de alta velocidad está cayendo por primera vez, y ambas compañías informan caídas en la banda ancha residencial en el segundo trimestre. Comcast perdió 10.000 clientes domésticos y señaló que cayó en otros 30.000 en julio. Carta cayó 42.000.

El director ejecutivo de Comcast, Brian Roberts, y su homólogo de Charter, Tom Rutledge, culparon a las tendencias macroeconómicas y a las ganancias más fuertes de lo normal durante la pandemia como las razones principales de las pérdidas. Comcast señaló específicamente que menos personas se mudan como la razón principal de las conexiones más bajas.

“Ha habido una disminución dramática en el movimiento a lo largo de nuestra huella”, dijo Roberts durante la conferencia telefónica de ganancias de Comcast el mes pasado. En el primer año de la pandemia, señaló que la compañía agregó casi un 50 % más de clientes que su crecimiento promedio anual anterior.

El final repentino de la racha de crecimiento de la banda ancha es una gran preocupación para los inversores en Comcast y Charter, que cotizan cerca de mínimos de dos años. Las acciones de Comcast han bajado un 25% en lo que va del año, mientras que Charter ha bajado un 33%.

Y si bien las tendencias pandémicas y macroeconómicas pueden disminuir con el tiempo, Roberts también reconoció en la llamada de ganancias otra razón del declive de la banda ancha: la nueva competencia.

El auge de la telefonía fija inalámbrica

Durante décadas, las empresas de cable han tenido poca competencia en muchas regiones del país por Internet de alta velocidad..

Luego, hace unos tres años, T-Mobile lanzó su producto inalámbrico fijo, un producto de banda ancha de alta velocidad 5G que actúa como alternativa a la banda ancha por cable. A partir de abril, Internet de alta velocidad de T-Mobile está disponible para más de 40 millones de hogares a través del país. Verizon dijo a principios de este año que planean tener entre 4 millones y 5 millones inalámbricos fijos clientes a finales de 2025.

En marzo, Roberts despidió inalámbrico fijo como “un producto inferior”. T-Mobile ha prometido que la mitad del país obtendrá velocidades de al menos 100 megabits por segundo para fines de 2024. Banda ancha estándar de cable (y fibra) normalmente puede ofrecer velocidades aproximadamente el doble de rápidas. Además, la conexión inalámbrica fija está limitada por la congestión en las ondas de radio 5G. El cable, que lleva los cables directamente a la casa, no tiene esa limitación.

“Hemos visto precios más bajos, ofertas de menor velocidad en el pasado. Y a la larga, no sé qué tan sostenible es la tecnología”, dijo Roberts en Conferencia de tecnología, medios y telecomunicaciones de Morgan Stanley.

T-Mobile cobra una tarifa fija mensual de $50 por su servicio inalámbrico fijo. Nueva investigación callejera calculado El ingreso promedio mensual de banda ancha por cable por uso es de casi $70 y es probable que aumente a más de $75 para 2025.

Así como T-Mobile creció en la industria inalámbrica al ofrecer precios más bajos, parece estar haciendo lo mismo con el cable. En el segundo trimestre, T-Mobile agregó 560,000 nuevos clientes inalámbricos fijos cuando Comcast y Charter perdieron suscriptores de banda ancha. t-mobile dijo más de la mitad sus nuevos clientes se cambiaron del cable.

“La demanda continúa creciendo desde los clientes de cable suburbanos descontentos hasta los clientes desatendidos en mercados más pequeños y áreas rurales”, dijo el director ejecutivo de T-Mobile, Mike Sievert, durante la conferencia telefónica sobre ganancias de la compañía. T-Mobile también señaló que resultados de la prueba de velocidad a nivel nacional de Ookla en julio que mostró que su red 5G (187,33 Mpbs) superó a la banda ancha de Comcast y Charter (184,08 y 183,74 respectivamente) en términos de velocidad promedio.

Roberts cuestionó que los clientes estén abandonando Comcast por todos los servicios de línea fija, argumentando que el crecimiento de T-Mobile se basa en nuevos clientes.

“No vemos que la telefonía fija inalámbrica tenga un impacto notable en nuestra rotación”, dijo Roberts durante la conferencia telefónica de ganancias de Comcast del 28 de julio.

Aún así, si la tecnología inalámbrica fija continúa afectando el crecimiento de la banda ancha por cable, Comcast y Charter tendrán que convencer a los inversores de que hay otra razón para poner su dinero en el cable, dijo Chris Marangi, gerente de cartera de Gabelli Funds.

“No hay un catalizador obvio”, dijo Marangi. “Probablemente no verá un crecimiento renovado de la banda ancha en los próximos seis meses”.

Gabelli Funds posee Charter, Comcast, Verizon y T-Mobile.

El miedo a la inversión en cable

El temor entre los accionistas de cable no es solo que Comcast y Charter puedan estar al final de una era de crecimiento de banda ancha. También es que la nueva competencia conducirá a precios más bajos. La combinación de precios promocionales y crecimiento estancado podría, en última instancia, convertir la banda ancha en algo parecido al negocio inalámbrico, que se ha visto obstaculizado por guerras de precios y bajos márgenes de beneficio durante años.

Es demasiado pronto para decir si la tecnología inalámbrica fija le quitará participación de mercado a las empresas de cable en los próximos años o si los problemas de congestión obligarán a los proveedores inalámbricos a limitar el número de usuarios, dijo Craig Moffett, analista de telecomunicaciones de MoffettNathanson. Moffett señaló que la tecnología inalámbrica fija usa muchos más datos que la tecnología inalámbrica móvil, pero solo genera aproximadamente un 20% más de ingresos según los precios actuales.

“El tiempo dirá si esta migración a la tecnología inalámbrica fija es solo una posibilidad temporal”, dijo Moffett.

Es posible que la conexión inalámbrica fija simplemente esté teniendo “un momento” y que los clientes finalmente rechacen el servicio por ser demasiado poco confiable o falto de velocidad, dijo Walt Piecyk, analista de LightShed Partners.

“En este momento parece que está funcionando. Están aceptando clientes de cable”, dijo Piecyk. “Veremos si esto es sostenible en dos o tres trimestres”.

Las ventajas tecnológicas del cable podrían cambiar el sentimiento de los inversores hacia Comcast y Charter si el crecimiento inalámbrico fijo se desacelera.

“Si bien la narrativa de la desaceleración de las conexiones ante la creciente competencia no es un buen augurio para el sentimiento, creemos que las ventajas de la red de cable en la mayor parte de su presencia generarán un bajo rendimiento”, escribió el analista de JP Morgan, Philip Cusick, en una nota a los clientes.

El cable cambia a inalámbrico.

A medida que la televisión decae y el crecimiento de la banda ancha se desacelera, el próximo capítulo para el cable será el inalámbrico, predijo Moffett.

La tecnología inalámbrica se ha convertido en la nueva historia de crecimiento del cable, que Comcast y Charter han utilizado un acuerdo de red compartida con Verizon para aumentar sus propios servicios móviles. Los ingresos inalámbricos de Comcast crecieron un 30% año tras año en el segundo trimestre y más del 80% desde hace dos años. Las ventas trimestrales inalámbricas de Charter aumentaron un 40 % año tras año; Hace dos años, la empresa ni siquiera desglosaba los ingresos inalámbricos porque el negocio era muy nuevo.

Comcast y Charter deben compartir servicios inalámbricos con Verizon según los diseños de sus acuerdos de red, lo que reduce los márgenes. Un operador de red virtual móvil bien administrado solo tiene márgenes de alrededor del 10%, dijo Moffett. Pero podría crecer con el tiempo, dijo.

“La conexión inalámbrica puede no ser una mejor oferta que la banda ancha, pero es mucho más importante”, dijo Moffett.

Director financiero de Charter, Chris Winfrey dijo durante la conferencia telefónica de ganancias del segundo trimestre de la compañía que se subestima el potencial del cable inalámbrico.

Dado el impulso de las compañías inalámbricas por la banda ancha, junto con el paso de las compañías de cable a los servicios móviles, algunos creen que es inevitable que las dos industrias se fusionen.

“Simplemente no tiene sentido no hacerlo, simplemente desde las sinergias operativas, desde una sinergia de asignación de capital, desde una perspectiva de sinergia de marca”, dijo el director ejecutivo de Altice, Dexter Goei. le dijo a CNBC el año pasado. Altice es el cuarto proveedor de cable más grande de EE. UU. después de Comcast, Charter y Cox.

Cuantos más servicios tengan los clientes del mismo proveedor, es menos probable que se vayan, dijo Goei.

M&A como último recurso

Una fusión entre Comcast o Charter con T-Mobile, Verizon y A es poco realista dado el enfoque regulatorio de Estados Unidos sobre el poder de mercado, dijo Moffett. Aún así, diferentes administraciones presidenciales pueden tener diferentes puntos de vista sobre lo que es aceptable. Por ejemplo, Sprint y T-Mobile podrían fusionarse durante la administración Trump después de años de que los funcionarios del gobierno les dijeran que ni siquiera se molestaran en intentarlo.

“Nunca digas nunca, ¿verdad?” Goei dijo. “Transacciones estratégicas en las que tienes diferentes servicios, no veo por qué eso no debería ser algo que debería permitir el departamento antimonopolio”.

Si una fusión de cable inalámbrico no está en las cartas, hay otras formas potenciales en que los acuerdos podrían renovar el interés de los inversores.

Regional operador de cable WideOpenWest y enlace repentino, un activo propiedad de Altice USA, están en conversaciones con compradores potenciales, según personas familiarizadas con el asunto. Una transacción podría impulsar las acciones de cable que cotizan en bolsa al concentrarse en los múltiplos de valoración de las empresas, dijo Gabellis Marangi.

Charter o Comcast también podrían comprar un activo que no sea de cable para generar un entusiasmo renovado de los inversores en sus empresas.

“Es Management 101; cuando las empresas entran en crecimiento ex-crecimiento, buscan fusiones y adquisiciones”, dice Piecyk de LightShed Partners.

También es posible que los inversores vean una adquisición externa como una distracción en lugar de una nueva oportunidad. Es probable que los accionistas se resistan a acuerdos por activos de medios, como las adquisiciones anteriores de Sky y NBCUniversal por parte de Comcast, dijo Moffett.

Divulgación: Comcast es la empresa matriz de NBCUniversal, propietaria de CNBC.

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