Incluso el adiestramiento simple puede ayudar al cerebro que envejece, consejos de estudio

Una nueva investigación sugiere que incluso una simple rutina de ejercicios solo puede ayudar a los estadounidenses mayores con problemas de memoria leves.

Los médicos han recomendado durante mucho tiempo la actividad física para mantener el cerebro sano. Pero el estudio financiado por el gobierno marca la prueba más larga de si el ejercicio marca la diferencia cuando la memoria comienza a fallar: una investigación realizada en medio de una pandemia que agregó el aislamiento a la lista de riesgos para la salud cerebral de los participantes.

Los investigadores reclutaron a unos 300 adultos mayores sedentarios con cambios de memoria difíciles de detectar conocidos como deterioro cognitivo leve o MCI, una condición que a veces, pero no siempre, es un precursor del Alzheimer. La mitad fueron asignadas a ejercicios aeróbicos y el resto a movimientos de estiramiento y equilibrio que solo elevaban moderadamente la frecuencia cardíaca.

Otro componente clave: los participantes de ambos grupos recibieron una gran atención de los entrenadores que trabajaron con ellos en las YMCA de todo el país, y cuando el COVID-19 cerró los gimnasios, los ayudaron a seguir moviéndose en casa a través de una videollamada.

Después de un año, las pruebas cognitivas mostraron en general que ninguno de los grupos se había deteriorado, dijo la investigadora principal, Laura Baker, neurocientífica de la Escuela de Medicina de Wake Forest. Los escáneres cerebrales tampoco mostraron el encogimiento que acompaña al empeoramiento de los problemas de memoria, dijo.

En comparación, pacientes con MCI similares en otro estudio de salud cerebral a largo plazo, pero sin ejercicio, experimentaron un deterioro cognitivo significativo durante un año.

Estos primeros hallazgos son sorprendentes, y el Instituto Nacional sobre el Envejecimiento advirtió que el seguimiento de las personas que no hacen ejercicio en el mismo estudio habría ofrecido una mejor evidencia.

Pero los resultados sugieren que “esto es factible para todos”, no solo para las personas mayores que son lo suficientemente sanas como para sudar profusamente, dijo Baker, quien presentó los datos el martes en la Conferencia Internacional de la Asociación de Alzheimer. “El ejercicio debe ser parte de las estrategias preventivas” para los ancianos en riesgo.

Investigaciones anteriores han encontrado que la actividad física regular de algún tipo puede reducir la inflamación dañina y aumentar el flujo sanguíneo al cerebro, dijo María Carrillo, directora de investigación de la Asociación de Alzheimer.

Pero el nuevo estudio es especialmente emocionante porque la pandemia llegó a la mitad, dejando a las personas mayores ya vulnerables socialmente aisladas, algo que se sabe desde hace mucho tiempo que aumenta el riesgo de problemas de memoria de las personas, dijo Carrillo.

Es un momento frustrante para la investigación de la demencia. Los médicos dudan en recetar un nuevo y costoso medicamento llamado Aduhelm se suponía que sería el primero en retrasar la progresión del Alzheimer, pero aún no está claro si realmente ayuda a los pacientes. Los investigadores informaron el mes pasado que otro fármaco que funciona de manera similar, al atacar las placas amiloides que son un sello distintivo del Alzheimer, fracasó en un ensayo clave.

Si bien el amiloide claramente juega un papel, es importante que los fabricantes de medicamentos se centren cada vez más en los muchos otros factores que pueden conducir a la demencia, dijo Carrillo, porque el tratamiento o la prevención efectivos probablemente requerirán una combinación de estrategias personalizadas.

Un ejemplo de un nuevo enfoque: a veces, en la demencia, el cerebro tiene problemas para procesar el azúcar y las grasas en la sangre para obtener la energía que necesita, dijo John Didsbury de T3D Therapeutics en la reunión sobre el Alzheimer. Su compañía está probando una píldora destinada a impulsar el metabolismo, y se esperan resultados el próximo año.

Al mismo tiempo, existe una urgencia creciente por determinar si las acciones que las personas pueden tomar hoy, como el ejercicio, pueden ofrecer al menos cierta protección.

¿Cuánto y qué tipo de entrenamiento? En el estudio de Baker, se suponía que las personas mayores debían moverse durante 30 a 45 minutos cuatro veces a la semana, ya fuera un giro vigoroso en la caminadora o ejercicios de estiramiento. Es una gran pregunta para cualquiera que sea sedentario, pero Baker dijo que los efectos de MCI en el cerebro hacen que sea aún más difícil para las personas planificar y seguir con la nueva actividad.

De ahí el estímulo social, que ella atribuyó a que cada participante completó más de 100 horas de capacitación. Baker sospecha que el gran volumen puede explicar por qué incluso el simple estiramiento fue un beneficio obvio. Los participantes entrenarían sin apoyo formal durante otros seis meses, datos que Baker aún no ha analizado.

“No hubiéramos hecho el ejercicio por nuestra cuenta”, dijo el científico agrícola jubilado Doug Maxwell de Verona, Wisconsin, quien se unió al estudio con su esposa.

El dúo, ambos de 81 años, fueron premiados en ambas clases de estiramiento. Se sintieron tan bien después que cuando terminó el estudio, compraron bicicletas eléctricas con la esperanza de tener aún más actividad, esfuerzos que Maxwell reconoció que son difíciles de sostener.

El siguiente: Baker está dirigiendo un estudio aún más grande de adultos mayores para ver si agregar ejercicio a otros pasos que no pueden hacer daño, como una dieta saludable para el corazón, juegos mentales y estimulación social juntos, puede reducir el riesgo de demencia.

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El Departamento de Salud y Ciencias de Associated Press cuenta con el apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

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