Las pitones comen caimanes y cualquier otra cosa en Florida. Los cazadores de serpientes están listos para ayudar.

La primera pitón que alcanzó Siewe medía más de 10 pies. “Lo tomé sola, usando chancletas”, dijo Siewe, señalando que lo encontró en medio de una carretera en Florida.

Desorientó a la serpiente colocando una funda de almohada sobre su cabeza y luego la metió en el maletero de su Camry.

La pitón más grande que Siewe ha capturado medía 17 pies, 3 pulgadas y pesaba 110 libras.

“La salté en una zanja al costado de la carretera, a 17 pies completos de ella”, dijo Siewe. “Tenía la cabeza de serpiente más grande que he visto en mi vida. Fue una verdadera lucha de poder”.

Entre los que se enfrentan a Siewe en el Florida Python Challenge de este año: Dusty Crum, también cazador profesional de pitones y campeón defensor del desafío. Un nativo de Florida, Crum, de 42 años, se llevó la pitón más larga en la categoría profesional de la competencia el año pasado, atrapando una pitón de 16 pies. En 2016, formó parte de un equipo de tres hombres que obtuvo los máximos honores en el desafío, atrapando 33 pitones.

“Mucho es suerte, pero también se trata de estar en el lugar correcto en el momento correcto”, dijo Crum. “Es cualquiera”.

Los cazadores de serpientes usan una variedad de equipos para hacer el trabajo, desde ganchos para serpientes hasta estuches especiales para transportar y una variedad de luces que pueden detectar a los reptiles en la oscuridad de la noche.

Para prepararse para el desafío de este año, Crum utiliza su colección cuidadosamente seleccionada de técnicas para atrapar serpientes.

“Cuando se trata del desafío, son las armas ardiendo”, dijo Crum. “Trato de usar todo mi equipo: pequeños geo-rastreadores, cuatriciclos. Tengo vagones de madera, camiones monstruosos con llantas grandes. Los estamos equipando con luces encendidas y podré acceder a lugares a los que el público no puede llegar”.

Dusty Crum sostiene una serpiente en Florida en 2017.Cortesía de Lisette Morales McCabe

La caza de pitones, dijeron Crum y Siewe, no es para los débiles de corazón. Aunque las pitones no son venenosas, son poderosas y se sabe que muerden.

“Tienen cientos de dientes, y cuando te muerden, son como pinchazos”, dijo Crum. “Lo peor que puede pasar es que el diente se salga y se te meta y se infecte”.

Siewe dijo que la han mordido demasiadas veces para contarlas. “Un pie de 14 pies me mordió en la mano. Me han mordido en el trasero, en la pantorrilla. Gracias a Dios que no me han mordido en la cara”.

Al igual que Crum, Siewe dice que trabaja para reutilizar partes de la pitón que atrapa. “Uso el cuero para hacer correas de Apple Watch”, dijo.

Crum y Siewe dicen que están “en esto para ganar” cuando se trata del desafío de este año.

No planee dormir mucho durante la competencia, ya que las pitones son nocturnas, lo que significa que el mejor momento para cazar es tarde en la noche.

Aún así, dijeron, el objetivo real del desafío tiene menos que ver con cualquier victoria individual que puedan obtener, y mucho más que ver con la causa más grande por la que ambos dicen que están luchando y persiguiendo.

“Esto no es una cacería de trofeos o una cacería deportiva”, explica Crum. – Esta es una cacería ambiental. Es la caza para salvar nuestro medio ambiente. Es un sentimiento especial cuando es el hombre contra la bestia quien lucha por el medio ambiente”.

Las pitones no han matado a nadie en los Estados Unidos, pero muchas mascotas sí, y los funcionarios de vida silvestre temen que las pitones devastarán poblaciones enteras de especies nativas en Florida si no se las detiene. Entre los mamíferos de los Everglades que las pitones diezman: liebres, mapaches, zorros, ciervos y gatos monteses.

“La pitón birmana es una de las serpientes más grandes del mundo, crece hasta 20 pies de largo y, debido a nuestro clima, las pitones pueden prosperar en Florida al aprovecharse de nuestra vida silvestre”, dijo Kirkland. “En algunas regiones de Florida, hasta el 95% de las poblaciones de animales con pelaje han desaparecido”.

Las pitones incluso comen caimanes de Florida.

El especialista en incentivos y educación de Python, Robert Edman, demuestra cómo capturar una pitón durante un evento que promueve el Florida Python Challenge el 5 de diciembre de 2019.
El especialista en incentivos y educación de Python, Robert Edman, demuestra cómo capturar una pitón durante un evento que promueve el Florida Python Challenge el 5 de diciembre de 2019.Archivo de Al Diaz/Miami Herald vía Getty Images

“Las pitones son generalistas”, dijo McKayla Spencer, coordinadora de gestión de pitones entre agencias de Florida. “Comerán cualquier cosa”.

Las pitones hicieron su primera aparición en los Everglades en la década de 1970, probablemente como resultado de la liberación de una serpiente mascota en la naturaleza, pero la población no se disparó hasta la década de 1990.

Fue entonces cuando el huracán Andrew azotó Florida y destruyó, entre otras cosas, varios criaderos de pitones. Kirkland dijo que no hay pruebas definitivas de que la destrucción de las granjas de reproducción sea responsable de la explosión de la población de pitones de Florida. “Pero no ayudó”, admitió.

No hay una estimación oficial de cuántas pitones hay en Florida, debido a su naturaleza sigilosa.

“Son muy difíciles de encontrar”, dijo Spencer. “Por cada pitón que encontramos, hay 99 más”.

Cada vez más, dijo Spencer, las pitones están apareciendo en los patios y botes de las personas, ya que las serpientes están tragando literalmente más y más territorio de Florida.

Ahí es donde entran los cazadores humanos.

“Siempre he tenido esta fascinación obsesiva por las serpientes y los reptiles desde que era niño y mi padre me enseñó a pescar”, dijo Siewe. “Pensé, ‘¿Por qué no es esto pasión?’ [for] cachorros o gatitos o algo normal? No son… son serpientes.

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