Luego de un ataque mortal en 2009, la búsqueda de Zawahiri por parte de la CIA se volvió personal

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Fue uno de los días más oscuros en la historia de la CIA: Siete agentes fueron asesinados después de ser atraídos por un informante deshonesto a una trampa mortal. En los años transcurridos desde entonces, los recuerdos del desastre de 2009 en el este de Afganistán han ayudado a revitalizar la búsqueda global de las agencias de inteligencia de un terrorista escurridizo que se cree que jugó un papel clave en la muerte de los oficiales.

Ese terrorista era Ayman al-Zawahiri, el líder de al-Qaeda asesinado el pasado sábado, en un atentado perpetrado por la CIA. Nada en las declaraciones oficiales estadounidenses describe la muerte de Zawahiri como una venganza por las pérdidas estadounidenses en Khost, Afganistán, unos 12 años antes. Pero muchos oficiales de inteligencia anteriores y actuales dicen que así es exactamente como se sintió.

La CIA, de acuerdo con la práctica estándar, no ha reconocido públicamente ninguna participación en el lanzamiento del misil que golpeó a Zawahiri mientras estaba parado en su balcón en un edificio de apartamentos en Kabul, la capital afgana. Pero desde el lunes tengo confirmación en la muerte del egipcio de 71 años ha provocado una respuesta emocional dentro de la sede de la agencia en Langley, Va., y también entre antiguos colegas, amigos y familiares de las personas muertas o heridas en 2009.

“Este es un momento increíblemente personal”, dijo Marc Polymeropoulos, un exfuncionario de la división de operaciones de la CIA que sirvió con varios de los cinco hombres y dos mujeres de la agencia asesinados en Camp Chapman, una base de la CIA en las afueras de Khost desde donde la agencia llevó a cabo misiones encubiertas contra al-Qaeda y combatientes talibanes. Además de los siete agentes de la CIA, también murieron un alto oficial de inteligencia jordano y un conductor afgano.

Polymeropoulos describió las muertes en Camp Chapman como “el ejemplo más claro de los trágicos costos de la lucha contra el terrorismo”.

Varios funcionarios actuales y anteriores de la CIA marcaron la noticia de la muerte de Zawahiri con publicaciones en las redes sociales que rendían homenaje a los funcionarios de la CIA y los funcionarios del equipo de seguridad que murieron en el ataque de Khost, el más mortífero contra la CIA desde que ocho empleados murieron en un atentado con bomba en la embajada de EE. UU. en Beirut 1983.

“Solo recuerda. Son héroes”, exdirector de la CIA y general retirado Michael N. Hayden escribió en una publicación de Twitter. En una entrevista, Hayden recordó haber trabajado con dos de los oficiales asesinados, la comandante de la base de Khost, Jennifer Matthews y Elizabeth Hanson, y se enteró de sus muertes mientras se encontraba en la sede de la CIA el día del ataque.

“Fui a mi auto y lloré”, dijo Hayden.

El director de la CIA, William J. Burns, en respuesta a una pregunta de The Washington Post, no comentó los detalles de la operación contra Zawahiri, pero dijo que los hechos eran “profundamente personales para la CIA”.

Zawahiri apareció en su balcón. La CIA estaba lista para matarlo.

“En la búsqueda de Ayman al-Zawahiri, un ataque brutal mató a siete oficiales de la CIA en Khost en 2009”, dijo Burns. “Si bien el terrorismo sigue siendo un desafío muy real, la destitución de Zawahiri reduce esta amenaza y ofrece una medida de justicia”.

El papel de Zawahiri en la asombrosamente compleja operación de al-Qaeda contra la base de la CIA fue narrado en un libro 2011 y también descrito en artículos y ensayos sobre el ataque. La figura clave fue un ciudadano jordano, Humam al-Balawi, un médico que se metió en problemas en su país de origen por publicar mensajes a favor de Al Qaeda en las redes sociales. Después de ser interrogado por la inteligencia jordana, lo persuadieron para que se convirtiera en un informante antiterrorista. Balawi finalmente accedió a viajar a Pakistán para recopilar información que podría ayudar a la CIA a buscar a Osama bin Laden y otros importantes líderes de al-Qaeda y los talibanes.

Después de desaparecer durante meses, Balawi surgió a fines de 2009 con una afirmación sorprendente: había establecido contactos de alto nivel dentro de la comunidad de militantes de Al Qaeda escondidos en la región tribal sin ley a lo largo de la frontera entre Afganistán y Pakistán.

Como prueba, Balawi comenzó a proporcionar evidencia de sus interacciones, incluidos videos de teléfonos celulares de altos líderes de al-Qaeda, a sus contactos jordanos, quienes pasaron la información a la CIA. La Dirección General de Inteligencia de Jordania trabaja regularmente con sus homólogos estadounidenses para rastrear y prevenir operaciones terroristas en todo el mundo, y los dos países cooperaron estrechamente en el caso de Balawi.

A fines de diciembre de 2009, la CIA estaba ansiosa por reunirse con el espía jordano, al percibir un avance potencial en la búsqueda latente de la agencia de bin Laden y otros líderes terroristas detrás de los ataques del 11 de septiembre de 2001. Aparentemente a regañadientes, Balawi accedió a una reunión en la base de la CIA en Khost. Luego, en un movimiento que aseguró una recepción entusiasta por parte de los estadounidenses, colgó un nuevo detalle particularmente tentador: el médico estaba brindando atención médica a Zawahiri, entonces el número dos de Al Qaeda.

Balawi compartió detalles poco claros sobre la condición física de Zawahiri, incluidas sus diversas enfermedades crónicas y las cicatrices de años de tortura en las prisiones egipcias. Los detalles coincidían con lo que la CIA ya sabía sobre Zawahiri y parecían confirmar que Balawi estaba en contacto cercano con representantes de al-Qaeda.

La reunión tuvo lugar el 30 de diciembre de 2009 y muchos expertos en contraterrorismo de la CIA planean asistir. Balawi llegó en automóvil y, debido a la extrema delicadeza de la reunión, la CIA pospuso cualquier búsqueda física del informante hasta que estuvo dentro del territorio de la Agencia.

De hecho, Balawi había estado en una misión, pero su lealtad era hacia al-Qaeda, no hacia Jordania o la CIA. Debajo de su abrigo escondió una bomba hecha de explosivos C4 de alta potencia. Después de acercarse al equipo de la CIA, detonó el dispositivo.

El ataque provocó una extensa investigación y provocó muchos cambios operativos, incluido el fortalecimiento de las protecciones de contrainteligencia. Los funcionarios de la agencia no pudieron determinar el alcance total de la participación de Zawahiri en la planificación del ataque de 2009, pero al menos se permitió ser el cebo para una operación sofisticada que permitió que un terrorista suicida penetrara en una instalación ultrasegura y ultrasecreta de la CIA, actual y dijeron ex funcionarios.

El camino de Zawahiri hacia un líder terrorista mundial

Es por eso que muchos en la CIA vieron la muerte de Zawahiri como justicia, después de años de espera. El martes, se colocó una copia impresa de un artículo del Washington Post sobre la tumba de Matthews, el comandante de la base de Khost que fue asesinado en 2009. “Estados Unidos mata al líder de al-Qaeda Ayman al-Zawahiri en un ataque con drones en Kabul”, decía el titular. .

La foto fue incluida una publicación de Twitter el martes por Kristin Woodun ex oficial de la CIA que trabajó con Matthews.

“Descansa en paz, hermana”, se lee en el tuit.

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